Cosmic eyes

“Little” Cosmic Eyes: the difference a century of human advance can make.

The barred spiral galaxy NGC 1398 as seen from Earth: today (ESO telescopes, photo on the left) and about 100 years ago (Telescope of the Palomar Observatory, photo on the right).

Terrestrial photography of NGC 1398: after and before (a century of human advance).

The photons arriving on Earth are the same; we have changed.

Image of the barred spiral galaxy NGC 1398 taken with the FORS2 instrument mounted in the Very Large Telescope of the European Southern Observatory (ESO), in Chile. Credits: ESO. Original link here. By clicking on the image you can access the high resolution file (about 20 MB).

This galaxy is just one of the trillions of galaxies out there, each with its own hundreds of billions of stars like our own star, the Sun. About 65 million light-years from our galaxy, NGC 1398 is relatively close, “just behind the corner”, cosmically speaking.

We are tiny.


Earth Day

This is home.
Questa è la nostra casa.
Compartimos todos el mismo planeta.
Nossa casinha cósmica azul.

Earth Day is everyday.

Our planet as seen by the Earth Polychromatic Camera on the DSCOVR spacecraft.

A global selfie on our way to planet Mercury

🇧🇷 🇮🇹 🇪🇸

The most beautiful things happen in space, which is where we all belong.

Ten days ago, humans took a series of global selfies through a camera onboard BepiColombo, which is a spacecraft on its way toward planet Mercury.

Video composed by a series of global selfies of humans taken from the BepiColombo spacecraft during its closest encounter with planet Earth, on 10 April 2020. The closest images were taken at less than 13 000 km from Earth’s surface. Credits: ESA/JAXA

Humans from the European Space Agency (ESA) and the  Japan Aerospace Exploration Agency (JAXA) have launched the space mission BepiColombo from the Guiana Space Center in Kourou, on 20 October 2018.

BepiColombo has to travel for seven terrestrial years across the interplanetary space, before reaching its planned destination: the insertion in orbit a few hundreds kilometers above the surface of planet Mercury, the closest planet to our star, the Sun.

During its journey toward planet Mercury, BepiColombo will adjust its orbit several times by close encounters with planets of the solar system. During each of these encounters, called flyby, a little exchange of energy between BepiColombo and the planet happens, provoking a slow down or a speed up of the spacecraft relative to the Sun speed.

The first flyby of BepiColombo has just happened around our planet, Earth.

On April 10, 2020, BepiColombo approached Earth and said a definitive “goodbye”, slowing down a necessary bit (about 5 km/s relative to the Sun) to reach its next destination: planet Venus, where a double flyby will be performed in 2020 and 2021; the end of the journey of BepiColombo, the final orbit insertion around Mercury, will only happen in 2025. Space is very big, distances are very large.

You can see below the video of BepiColombo Earth’s flyby, composed by more than 200 pictures of all of us:

Video composed by the images taken by the BepiColombo space mission while saying goodbye to planet Earth, after a flyby where a bit of energy was exchanged, adjusting BepiColombo’s future orbit that will bring it toward planet Mercury in 2025. Credits: ESA/JAXA

The complete set of images taken by BepiColombo during the Earth flyby of 9-10-11 April 2020 can be found here.

This is one of the last images of planet Earth as seen by BepiColombo: a crescent tiny planet Earth which soon will get lost in the darkness of the Cosmos.

The last images of planet Earth as seen by BepiColombo on its way to planet Mercury. Credits: ESA/JAXA

Together, humans can maneuver space probes by carefully planning tiny exchanges of energy between planets and the probes themselves. United for the ultimate sake of knowledge.

This is proof that, united, humans can do the most fantastic things. By cooperating and not competing, there is noting we can not achieve.

We all share the same planet, we all belong to space.

The Good Circulation of Wisdom

🇧🇷 🇮🇹 🇪🇸

Álvaro Reinoso is an artist I met at the conference in honor of the 20th birthday of XMM-Newton, my favorite satellite.

Álvaro was at the conference to draw faces, impressions, and scientific talks which were then projected on big screens, and delighted scientists and visitors during coffee breaks.

Since then I follow him on twitter, where he shares everyday scenes filled with his fantasy; do you want an example of what it means to enrich existence, reality, what exists? Visit the page of Álvaro.

Yesterday he delighted me with this post, which with his permission I reproduce here: as I love Álvaro’s style of drawing, I loved the idea, and in general I cannot resist a well-made scheme.

How to live well during the quarantine period: tips for a good Circulation of Wisdom

Circulation of Wisdom in difficult moments: let everything you can control enter your heart (-> courage), and leave everything you cannot control out of your mind (-> calm).

The idea behind the Circulation of Wisdom in difficult times is as follows:

  • letting go of everything that cannot be controlled through the mind, to gain calm;

  • let everything you can control enter through your heart, to gain courage.
How to circulate wisdom well: let everything you can’t control get out of your mind, getting calm; let everything you can control enter your heart, gaining courage.

It is possible to summarize the strategy of Good Circulation of Wisdom in a scheme, where you can list all the things that you cannot control, and what you can do to get calm; and all the things that you can control, and what can be done to gain courage.

Example of things I cannot control:

  • the news;
  • social network trolling;
  • alarm and stress level of other people;
  • how long is all this going to last;
  • the number of whatsapp messages I receive every day;

…and what can I do to gain calm (filtering out through the mind):

  • read the news only once or twice per day;
  • visit social network profiles which publish positive content;
  • try to calm down others, whenever I have the energy to do so;
  • do not count the days;
  • take care about the messages of the people I love;

Example of things I can control:

  • wash my hands;
  • take care about the norms of social confinement;
  • take care when leaving the house;
  • take quality time with the ones I love, and be supportive of others;
  • take some time all for myself;

…and what can I do to gain courage (flowing in through the heart):

  • understand that rituals can be boring but are necessary;
  • think about people in the hospital;
  • understand that prudence is the intelligence of love;
  • look at myself in the mirror and ask what can I do for my neighbours and society.
  • stay positive;

These days, each of us has various things under control and various things out of control; some are common to everyone (“How long will this story last?”), others are special, individual (“When will my dear friend be released from the hospital?”). For this reason, Álvaro leaves us with a free scheme, to help elaborating our own personal strategy to obtain Calm and Courage, the two fundamental ingredients for a good Circulation of Wisdom.

Top left: “Things I cannot control”; top right: “Things I can control”; bottom left: “What can I do to gain calm”; bottom right: “What can I do to gain courage”.

So what to say: calm and courage, people!

A little bit of Cosmic neighborhood

APOD (Astronomical Picture of the Day) is a highly recommended website.

The image featured today is a photography by Scott Spinall, originally named “Cosmic meeting“. You can find his beautiful artwork here.

This is our Cosmic Neighborhood.

As seen from planet Earth:
our satellite the Moon (1.3 light seconds from Earth),
planet Venus (4 and a half light minutes from Earth),
the Pleiades star cluster (444 light years from Earth).

Furthermore, countless other galactic stars (many of them just like our star, the Sun, with their systems of planets around them).

This is just a tiny part of our Galaxy.

Our Galaxy is just an ordinary galaxy among the hundreds of billions galaxies out there — each one with their hundreds billions stars.

We all share the same, super-hyper-ultra-beautiful, tiny planet.

The story of Hitomi: a spacetime twist

🇧🇷 🇮🇹 🇪🇸

Four years ago, these days, I was living in Japan, and the Hitomi satellite was disintegrating in the sky along with my dreams of calibrating astronomical data never seen before.

Hitomi before launch, photographed in the Tsukuba space center, Japan.
Image of the launch of the Hitomi satellite from the Tanegashima Space Center on February 17, 2016.

Hitomi means pupil. The black of the pupil, where the light enters.

Designed to detect cosmic X-rays with a much higher resolution than that of the best existing telescopes, launched from the Tanegashima Space Center on February 17th 2016, on the night between March 26th and 27th 2016 Hitomi disintegrated in the sky while whirling and spinning on itself, out of control.

Infrared images of what remains of the Hitomi satellite, taken on April 2, 2016 by the Japanese telescope Subaru: in addition to the main body of Hitomi, various pieces of a few meters in size can be distinguished.

The news of the disintegration in orbit did not immediately reach Earth: the fate of Hitomi, for us humans, remained unclear for about a dozen days and a dozen semi-sleepless nights. It was clear that the satellite was abnormally spinning on itself, having completely lost its “cosmic orientation“.

Images filmed by terrestrial cameras were showing the satellite traveling in an uncontrolled manner, appearing similar to a bizarre, confused shooting star.

The satellite had probably broken, but perhaps not in an unrecoverable way.

This image has an empty alt attribute; its file name is Screen-Shot-2020-03-30-at-8.46.43-PM.png
Photograph of the JAXA monitor with Hitomi’s scientists telling us the latest updates on the satellite situation. It was clear that the satellite was spinning on itself without control, and that it had broken: but in how many pieces? Maybe the solar panels were still intact ..?

On 29 March 2016 I was interviewed by Marco Malaspina of Media INAF, and the YouTube video below (in Italian, sorry!) faithfully reports the atmosphere I was breathing in those days: trust and hope, which would have been irreparably broken by the laws of physics a few days later.

A story as crazy as it is real, that of Hitomi; a chain of cosmic contingencies (space is hard!) and human errors crowned by the fatal, almost-comic one in the drama: a ‘ ‘ sign instead of a ‘ + ‘ sign!

A push in the wrong direction to the already confused satellite and … CRACK!

Centrifugal force in action on 2.7 orbiting tons that make unbalanced turns, and together with the satellite the scientific projects and visions of dozens and dozens of astronomers of all ages and of all nations are broken — but especially Japanese, Dutch, Americans, Swiss, Canadians — and scientists who worked there, and students who studied there. In short, a lot of science lost, evaporated.

Set of corporate logos of all the Space Agencies, Universities, Research Centers, Companies, Industries involved in the construction of Hitomi.
JAXA managers update us on the status of Hitomi. Game over: the satellite broke, it lost its solar panels, and there is no way to recover it. Sorry!

Before disintegrating, Hitomi left us the best X-ray “energy spectrum” that humanity has ever seen: its gaze on the cosmos has been unprecedented.

Observing the Universe with Hitomi was like wearing clean glasses for the first time, after decades: but a few hours later, those glasses broke. To say that we were left with a bitter taste is a severe understatement.

X-ray spectrum of the Perseus Cluster. In red the X-ray spectrum visible from the largest orbiting X-ray telescope, XMM-Newton. In black the X-ray spectrum visible by Hitomi. What for XMM-Newton seemed to be “broad hills” around 6.5, 6.8, 7.7 keV, are revealed by Hitomi to be a set of narrow and well-defined signals, rich in information.

Still, a few terrestrial revolution later, I can say that Hitomi has been one of my greatest masters, and I thank his lost bits much more often than I could have imagined four years ago.

Four years ago, I was saying, I was living in Japan: alone, in a studio flat in the Japanese aerospace exploration agency JAXA, outside Tokyo. I mostly ate algae, sushi, shrimp, eggs, soups, rice, miso, and beer.

Photograph of the building of the Japanese Aerospace Research and Exploration Institute (JAXA) where I was staying in Sagamihara, west of Tokyo.

I had been sent to Japan for a month on behalf of SRON (the Space Research Institute of the Netherlands), involved at the forefront of the Hitomi project, to help calibrate the Soft X-ray Spectrometer (SXS): a revolutionary instrument in the field of high energy astrophysics, X-rays in particular; it was the SXS who had supplied Hitomi with those fantastic “new X-ray glasses“.

Photograph of the SXS, Soft X-ray Spectrometer, the technological gem aboard Hitomi.

All this has never happened: with Hitomi broken in orbit, the need for my scientific contribution suddenly evaporated. Back in the Netherlands all alone and all sad, there had been no meeting to take stock of a situation that no longer existed: we went from meetings over meetings, precisely planned meetings, maniacally projected into the future week after week, day after day , to … nothing.

Nothing, niente, nada de nada.

The frustration of understanding that we couldn’t see the long-awaited black hole data for the next five or ten or twenty years, applied to the cosmic nothingness that surrounded me, fermented a creative impetus that kicked off a series of events that led me, a few years later, to live in another country, in love, married, detoxified, at the head of my own project, and to travel the world to talk about black hole winds, up to Ethiopia. Oh, spacetime!

It was April 12, 2016; there were only a few days left for my return trip to Europe, and for several days I had been living in cosmic nothingness, made of no data; no bright future perspectives; or rather: no future perspectives.

In my job I was caught in a bottleneck: still too young by age to compete for senior positions, and already too old academically to compete for junior positions. My fourth postdoc contract was about to expire, and from the present and future perspectives the big, sparkling piece had just vanished: Hitomi.

That April 12 I put a point in the present.

Partly like a game (kind of a puzzle), partly for fun (drawing black holes like comics), partly for frustration (“we won’t see new data for the next 5-10 years!” — Mantra-like), with the help and the encouragement of Chris Done — professor at Durham University and a giant in the field of black hole physics; also a guest at JAXA to collaborate on the development of Hitomi, and companion in those days of sushi and hopes and disillusions — I started to summarize everything we knew until then from the observational point of view on supermassive black holes that reside at center of galaxies (called active galactic nuclei, AGN) on a giant whiteboard in a giant classroom on the ninth floor of the JAXA.

I wanted to understand what we could say we had understood, as astronomers, until then, about supermassive black holes and the winds that can be generated near them.

In particular: what different types of wind do you expect for different supermassive black hole “diets”? Is there a (relatively) simple way of explaining the vast phenomenology of AGNs, simply by considering different diets (fat or slim black holes, who eat little or eat a lot)?

The JAXA whiteboard full of scientific doodles summarizing our knowledge of supermassive black holes from the point of view of X-rays and ultraviolet rays, in the spring of 2016. Three years and five months later, the article was printed in “Astronomy & Astrophysics”.

Two months later, this whiteboard had become a rickety draft article; four months later Daniel Proga enthusiastically entered the project; a year and a half later the article was rejected by the journal to which we had proposed it for publication, I was left unemployed, Chris left the project.

But as they say: “Nevertheless, she persisted” – or also: “She was just extremely stubborn”.

Rearranged the article together with Daniel, we changed format and journal; in July 2018 we resubmitted the article, which on 11 April 2019 was officially accepted for publication in Astronomy & Astrophysics, where it appeared in September 2019.

In the meantime, the scientific basis of the article had served me as an anchor to win funding for a senior project, that supports me so far.

What would have happened if Hitomi hadn’t broken?

Surely I could have already known better how supermassive black hole winds behave, very close to the event horizon.

My scientific career would have received a significant upward impulse, a consequence of the countless articles with revolutionary scientific results that would have resulted from the new Hitomi observations (indeed, a single observation with SXS gave birth to a dozen scientific articles…).

I would probably be working in Japan, or in the Netherlands, where I was postdoc at the time of Hitomi. I would be very fat, very sad, very lonely. I would be working for someone who would be working for someone who would be working for someone, on a strict hierarchical scale — probably inevitable when it comes to supporting the development of great scientific missions.

All those scientific articles were never born, yet a single stubborn article born out of nowhere allowed me to win a grant of the Comunidad de Madrid, thanks to which I have been the head of myself for almost a year, as I will be for the next three . Thanks to this project I am being able to refine the theoretical-observational scenario for the black hole winds that I described in the article with Daniel.

In the meantime, I collaborate with independent researchers, conducting exciting research on a completely new cosmic phenomenon: quasi-periodic eruptions of X-rays, QPE.

I live in a sunny country, where people laugh a lot, I am in love, married, slim, fit, detoxified, I eat well, without butter, at night I don’t drink beer – I actually became allergic to alcohol! – but chamomile, I work in the most beautiful research center I’ve ever seen, where they control the programs of the largest space telescopes that we scientists use, and where I can also grow my own tomatoes and zucchini.

I still don’t know how exactly black hole winds behave very close to the event horizon, but I’m trying to learn not to be in a hurry.

These are the main lessons learned from the Hitomi experience. This is the last slide of a public presentation that I held in Utrecht, the Netherlands, where I lived for another 23 months after returning from Japan.

  • it is necessary to know well, and to apply well, the basic math;
  • don’t make plans;
  • alternatives must be left open;
  • sleeping well is immensely important.

Hitomi taught me mainly not to make plans: to take advantage of the natural course of events as much as possible, since the big plans can change, break, even evaporate suddenly.

We are experiencing a season where small or large Hitomis have broken for all of us.

My advice is to accept what happened as a test, a space-time challenge. Collect all the pieces you own, look at them well, observe them one by one, and create everything possible with what you already have, with everything you already have available. Put this “everything possible” to ferment, and follow its natural evolution in the near future, with confidence.

Being able to scramble and rearrange spacetime from scratch is an opportunity that does not happen in every life.

Lettera agli Italiani

…che io amo,
e che io detesto

così come amo e detesto me, Italiana, come la pizza, Margherita.

Sono un’Italiana che osserva l’Italia da fuori da circa dieci anni. Non ho mai smesso di osservarla, e solo da fuori ho iniziato un pochino a capirla — perché finalmente potevo vederla. Le cose si vedono per intero solo da fuori, proprio come le galassie.

Siamo umani, facciamo errori.
Fare errori è bene, se si riconoscono gli errori in quanto tali, se si ricordano, e se non si ripetono. L’errore è fondamentale per incontrare il cammino giusto. Questo lo sa bene ogni umano di scienza, e ogni persona saggia che vive su questo pianeta. Senza errori non c’è scienza, senza errori non c’è conoscenza.

Sbagliare fa bene (“sbagliando si impara”), se si ricorda l’errore e non si ripete.

Italiani, abbiamo sbagliato, e stiamo pagando per questo errore. L’opportunità adesso è quella di riconoscere l’errore in quanto tale, ricordarsene, e non ripeterlo ancora. Perché le occasioni per potere ripetere lo stesso errore torneranno, senza alcun dubbio.

Viviamo in un momento speciale di un’epoca speciale: siamo all’inizio dell’espansione dell’epidemia — e in allerta pandemia — del COVID-19, un nuovo coronavirus originatosi nella città cinese di Wuhan a fine 2019. In tre mesi, il nuovo coronavirus si è espanso in 65 paesi del mondo, contagiando quasi 100,000 persone (più di 96,000 contagi al 5 marzo 2020) e provocando più di 3000 morti. Circa 80,000 contagi sono avvenuti in Cina.

Ancora non si capisce bene quale sia la gravità effettiva di questo nuovo coronavirus: si va da “peste bubbonica!” a “come l’influenza.”, ma si capisce che la verità non sta in uno né nell’altro estremo. Ad ogni modo, questa situazione assomiglia ad una prova generale per l’umanità in stato di allerta. Perché se non sarà questo virus ad essere molto letale, sarà un altro, in futuro, o un altro fenomeno, magari cosmico. Quindi dobbiamo prepararci, sì o sì, a reazioni collettive appropriate a situazioni di emergenza, di crisi globale.

Questa allerta è globale, perché globali sono i movimenti su questo pianeta nell’epoca attuale, e perché i virus non ti chiedono il passaporto. Né lo stato sociale né la dichiarazione dei redditi, se è per questo. Come i grandi cambiamenti climatici, come i meteoriti che all’improvviso arrivano, le grandi malattie sono estremamente egualitarie: non fanno alcuna distinzione tra umano e umano, ci vedono per quello che realmente siamo: fragili corpi rapidamente di passaggio su un pianeta niente male.

Ma cosa è successo in Italia?

Il dato di fatto principale è che in Italia c’è un numero grandissimo e crescente di casi di coronavirus, e anche di morti, comparato a quasi tutti gli altri paesi del mondo. Non ci sono solo molti contagiati (“forse gli altri paesi non dichiarano i numeri/non trovano i contagiati”), ma ci sono anche molti morti. Quindi senza dubbio il contagio da coronavirus in Italia è arrivato in maniera anomala rispetto ad altri paesi vicini (ad esempio gli altri paesi Europei). L’Italia, vista da me, Italiana che vive fuori dall’Italia, è rimasta vittima del karma.

Perché dico questo?

L’Italia, vista da fuori, sembra in balia di una xenofobia irrazionale. Ma davvero, non per una certa visione politica di una o di un’altra parte (personalmente non so più nemmeno bene associare facce/nomi di politici Italiani a partiti): è che da fuori, generalmente, l’Italia si vede così. Quando è arrivato questo virus in Cina, l’Italia ha reagito istericamente. L’Italia è stata l’unico paese in Europa dove si andava a picchiare gente di sembianza Cinese, per la ragione di avere sembianza Cinese, per essere possibili untori. Si continua a farlo. E gli Italiani che non picchiano non reagiscono, non commentano neppure: la xenofobia è penetrata nel tessuto sociale, è stata digerita e normalizzata. In Italia esiste un problema enorme di xenofobia, di intolleranza per il diverso. Non ci si rende conto che tutti siamo diversi l’uno dall’altro, tutti, non esiste un umano uguale all’altro. E questo ci rende meravigliosi. Comunque, questo è un altro discorso.

Dicevo: cos’è successo in Italia? È successo che in Italia c’è stata una reazione di xenofobia collettiva, irrazionale; reazione di chiusura, reazione che è consistita nel dire: “Questo virus arriva dalla Cina? Allora io chiudo le porte ai Cinesi!” — appunto, come se il virus ti guardasse il passaporto. Quindi nei primi momenti di crisi, quando i primi casi sono apparsi in Europa e in Italia (fine Gennaio/inizio Febbraio 2020), quando è stato necessario controllare la situazione e contenere l’espandersi rapido del virus, l’Italia ha reagito in maniera diversa dagli altri paesi. Quando è scattato l’allarme gli altri paesi, seguendo le indicazioni dell’Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS), hanno seguito gli aerei che riportavano i passeggeri dalla Cina — che rientravano dalle aree più vicine a Wuhan; gli aerei ed i loro passeggeri sono stati strettamente monitorati: qui a Madrid, ad esempio, è rientrata una dozzina di persone, che son state tutte messe in quarantena, scortate da auto della polizia non appena atterrate all’aeroporto di Barajas, direttamente fino in ospedale, e là chiusi per due settimane. Si son fatti la quarantena forzata tutti, sì o sì. Nell’ospedale dietro casa mia. E sono già usciti tutti.

L’Italia invece cosa ha fatto?

L’Italia ha fatto la “bulla e la bella”, come le piace fare a volte, quando perde un po'(parecchio) la testa: e cosa ha fatto? Ha cancellato i voli aerei all’improvviso. Ha “chiuso le porte”. L’Italia è stata l’unico paese dell’area Europea a chiudere i voli da e per la Cina, tanto che i Cinesi si sono arrabbiati. L’Italia ha fermato i voli. Ora, secondo voi, fermando i voli tra l’Italia e la Cina, si ferma il traffico aereo degli umani da e per la Cina? Ovviamente no: si triangola, si prende un altro aereo che fa scalo in un altro paese, e si continua a viaggiare tranquillamente. E cosa potrebbe essere successo quindi nei primi giorni di Febbraio 2020? Che molti viaggiatori provenienti da aree vicino all’epicentro del contagio potrebbero essere rientrati in Italia, e in questo caso l’Italia non avrebbe avuto modo di tracciarli: è molto, molto probabile che ciò sia accaduto. E quindi, che cosa è successo? Sono passate una-due settimane — il tempo di incubazione del nuovo coronavirus — e toh! Un numero molto alto di contagi nel belpaese all’improvviso. E panico, e caos, e tutto quello che stiamo vivendo fino ad oggi e che sembra appena iniziato.

Quindi la lezione che bisogna prendere — perché bisogna prenderla, questa lezione — è che chiudere le frontiere a un virus significa avere perso completamente la testa.

Mentre l’Italia chiudeva le frontiere temendo l’untore Cinese, la stessa Italia prendeva il virus da autoctonissimi businessmen viaggiatori; ed ora la stessa Italia, considerata sì a ragione untrice dal resto del mondo, piange implorando al resto del mondo che non chiuda le frontiere attorno a lei.


Ma non si può passare dal panico incontrollato alla minimizzazione totale: è necessario guardare i dati e reagire in maniera razionale, se si vuole tentare di recuperare un po’ di credibilità a livello internazionale. È solo così che si salverà il turismo, e l’economia. Oltre che vite umane, per quel che sembra contare.

È il momento di mettere da parte il melodramma, l’emozione, la burla, (e ovviamente la menzogna e lo sciacallaggio) e guardare i fatti e i dati di cui disponiamo: per cercare di capire come si sta svolgendo la situazione, e soprattutto per cercare di prevederne l’andamento prossimo futuro, ed aggiustare i nostri comportamenti di conseguenza.

I fatti più interessanti che conosciamo provengono dalla Cina, dove il virus si è originato e dove dopo alcuni mesi la situazione sembra essere sotto controllo. E guardando ai fatti e guardando ai dati che arrivano dall’Italia, si può dire che la decisione di chiudere le scuole e le Università in Italia per due settimane è stata una decisione necessaria, ed importante. Potrebbe essere necessario prolungarne la chiusura, e probabilmente estendere divieti ad altre manifestazioni collettive, sportive e non.

Ma cosa abbiamo imparato di importante dai fatti della Cina? Un team di scienziati terrestri designati dalla OMS ha studiato l’evoluzione e la gestione del virus in Cina nelle ultime settimane (Gennaio/Febbraio 2020). Cosa si è imparato tutti noi umani grazie al loro lavoro? Che:

  • I contagiati si sono infettati perlopiù in casa o in ospedale, o comunque a contatto stretto con altre persone infette.

  • La grande maggioranza delle persone contagiate (80%) sono state casi lievi, e sono guarite in 1-2 settimane.

  • Il 20% delle persone contagiate e sintomatiche sono invece state casi severi o gravi, e hanno avuto bisogno di cure ospedaliere per 3-6 settimane.

  • Di questo 20% di casi severi o critici, circa un quarto ha avuto bisogno di ventilazione meccanica (respirazione artificiale), mentre i restanti tre quarti hanno avuto bisogno “solo” di ossigeno supplementare. Questo ha saturato il sistema sanitario a Wuhan svariate volte: per questo sono stati costruiti ospedali a tempo record: per accudire il 20% di pazienti in condizioni gravi ma non fatali.

  • I sintomi più comuni del covid-19 sono: febbre (quasi sempre, 88% dei casi) e tosse secca (più di due terzi dei casi, 68%). Tutti gli altri sintomi sono minori: spossatezza (meno della metà dei casi), tosse catarrosa (un terzo dei casi), respiro corto (un quinto dei casi), mal di gola, dolori muscolari, brividi (meno di un quinto dei casi); nausea e vomito, diarrea, e “naso attappato” sono invece rari (5% dei casi, uno su venti).

  • La fatalità è stata del 3.4% (misurata in Cina con dati fino al 17 febbraio); questa cifra dipende molto dall’età, dalle condizioni fisiche pre-esistenti, e, specialmente, dalla risposta del sistema sanitario. Ci si aspetta che la fatalità diminuisca in futuro, e comunque potrebbe essere diversa in altri paesi (dovuta a differenze, appunto, nei tre fattori menzionati: età media, condizioni di salute medie, e soprattutto condizioni del sistema sanitario).

  • Il 20% delle 80,000 persone infette in Cina ha avuto bisogno di cure per 3-6 settimane. La Cina ha un numero di letti d’ospedale che possono coprire lo 0.4% della popolazione; altri paesi “sviluppati” ne hanno tra lo 0.1% e il 1.3%. La maggior parte di questi letti sono già occupati da pazienti con altre malattie. È stato fondamentale riuscire a diluire nel tempo la domanda di letti d’ospedale.

  • La cosa più importante da fare nel fronteggiare l’emergenza è stata innanzitutto contenere aggressivamente la diffusione del virus, affinché il numero dei malati gravi fosse tenuto sotto controllo; secondariamente, è stato necessario aumentare il numero di posti in ospedale (dove con “posti” si intende attrezzature, materiale, personale medico e ausiliare) fino a coprire le necessità dei pazienti gravi (che sono, ricordo, il 20% dei casi: uno su cinque).

  • La fatalità è stata più alta per persone con condizioni mediche pre-esistenti al contagio. In particolare, la fatalità per pazienti con problemi cardiovascolari è stata del 13.2%; con diabete 9.2%; con ipertensione 8.4%; con disturbi respiratori cronici: 8%; con cancro: 7.6%. La fatalità per persone senza condizioni pre-esistenti in Cina è stata del 1.4%.

  • Età: se vieni infettato, più giovane sei, più al sicuro sei di non diventare gravemente malato (ovvero di non entrare a far parte di quel 20% che necessiterà cure in ospedale per varie settimane).

  • Da fine gennaio 2020, i casi di contagio da covid-19 in Cina sono in costante diminuzione: si parla di circa 300 nuovi casi al giorno, in confronto ai più di 3000 nuovi casi al giorno che venivano registrati all’inizio dello stesso mese.

Dunque la Cina è riuscita a controllare l’espandersi incontrollato del nuovo coronavirus. E come ha fatto? Così:

  • con una rapida ricostruzione dei movimenti e dei contatti del numero maggiore possibile di contagiati;
  • con diagnosi rapide;
  • con misure di quarantena eccezionali ed immediate.

Decine di milioni di persone sono state messe in quarantena in Cina all’inizio dell’epidemia di covid-19 — e la quarantena è stata rispettata. Per fronteggiare il nuovo coronavirus in Cina è stata fondamentale la resilienza della popolazione, la capacità di accettare ordini che cadono dall’alto, e di sentirsi parte di una collettività più grande del singolo. In altre parti del mondo le società sono diverse, e gli abitanti non sono pronti a reagire in massa come hanno reagito gli abitanti della Cina: ma dovranno sforzarsi di farlo il più possibile, se vorranno arginare la diffusione del virus.

La preoccupazione principale per tutti i paesi di fronte al covid-19 riguarda dunque la velocità di contagio, perché da questa dipende il numero di posti letto necessari ad affrontare la malattia portata dal virus. Questo virus non ammazza molto (si stima 1-3%), ma richiede molte cure: un quinto dei contagiati con sintomi potrebbe richiedere cura in terapia intensiva fino a 3-6 settimane prima di poter essere rimandato a casa.

Quello che non si vuole, in generale, è intasare i reparti di terapia intensiva degli ospedali dei vari paesi. Il pericolo non è “moriamo tutti qua immediatamente”, ma che si intasino i reparti critici — e allora sì che si potrebbero perdere molte persone che in situazioni normali — senza ospedali intasati — sarebbero sopravvissute.

Il covid-19 è entrato in Italia prepotentemente, e il numero di contagi nei primi giorni è cresciuto in maniera esponenziale; in soldoni, in una settimana i casi sono aumentati di dieci volte. Ora il sistema sanitario italiano, per quanto eccellente seppur tartassato da decenni di politiche spietate, non può resistere a una crescita esponenziale di contagiati che si prolunga nel tempo, perciò è necessario reagire con fermezza alla diffusione del nuovo coronavirus. Gli effetti delle misure prese negli ultimi giorni si fanno sentire già: da 2-3 giorni il ritmo di crescita dei contagi in Italia è rallentato un pochino; poco, ma abbastanza da fare sperare di avere intrapreso un’altra direzione. Questo è il momento di proseguire ed intensificare le misure restrittive e precauzionali prese finora: perché se l’andamento della rapida crescita del contagio non si ferma, presto avremo necessità di un numero di posti in terapia intensiva che non abbiamo. Bisogna rallentare l’espansione del contagio, per scongiurarne una prolungata crescita esponenziale.

Tutto questo è spiegato molto bene qui.

Cosa fare dunque? Né entrare in panico, né nell’ignoranza.
È in momenti come questo che è necessario che ogni paese — che l’umanità in generale, i singoli e i gruppi, fino alle grandi istituzioni — adotti misure razionali e ragionevoli; momenti in cui gli umani dovrebbero comportarsi in maniera calma ma cauta, e rispettare le norme igieniche un po’ più del solito, come quando c’è qualsiasi crisi sanitaria. In questa situazione non esiste “la colpa dell’altro”, qui non è colpa dell’altro, in situazioni di crisi globale il problema riguarda l’umanità tutta. E se non è a questo giro, sarà a un altro giro, che dovremo essere preparati a reagire collettivamente in maniera efficace. Quindi l’umanità si deve mettere in testa che è unica, che è una; che di fronte a grandi sfide che sono planetarie — come appunto un virus, perché non lo fermi, non ci metti una barriera attorno — chiudersi irrazionalmente nei confronti dell’altro può solo far danni.

Quello che è necessario è uno sforzo enorme — che è grandissimo, anche per me che lo dico e lo scrivo — lo vedo e lo sento, è uno sforzo grandissimo per tutti gli esseri umani — però è necessario fare lo sforzo enorme di dire e di capire che non solo io sono un individuo singolo, con la mia individualità importantissima e preziosissima, ma sono parte di un collettivo, quindi ho una responsabilità collettiva.

Quindi in questi giorni io evito i luoghi e gli eventi affollati. Quindi se io mi sento un poco male, cerco di rimanere in casa, o mantenermi a distanza dalle altre persone. Quindi se sono raffreddata o ho la tosse, io non tossisco e starnutisco a spruzzo di geyser sugli altri, bensì mi copro la bocca e il naso con il gomito (è buffo, ma efficace; fatelo). Quindi se mi sento male non mi precipito dal dottore o all’ospedale, ma telefono ai numeri di emergenza e mi metto in quarantena a casa mia per un paio di settimane. Quindi io mi lavo le mani, bene, con acqua e sapone, e le risciacquo bene; evito di mettermi le mani in bocca, negli occhi, nel naso; queste cose. Ma non perché ho paura di morire io, di ammalarmi io: perché so che la società è piena di persone più deboli di me, che potrebbero ammalarsi a causa mia. Questo “clic” deve scattare nella testa della gente. E io spero che scatti, anche e soprattutto negli Italiani. Che nel loro essere Italiani hanno sì la reputazione di fare le cose alla ca**o, ma anche tutto il genio e l’estro creativo e la determinazione pratica necessari a stravolgere e superare qualsiasi situazione di crisi — se vogliono farlo.

La gente non tornerà a fare turismo in Italia perché gli si dice che tutto è bello e tranquillo nel belpaese: la gente tornerà in Italia se potrà fidarsi degli Italiani.

Se scrivo è perché amo con passione l’Italia e con passione la detesto, e mi piacerebbe imparare ad amarla con più equilibrio, sempre.

Mi piacerebbe anche potere tornare presto a rispondere alla gente, quando mi chiede come mi chiamo e da dove vengo: “Margherita, dall’Italia, come la pizza!!”

P.S. L’origine esatta del virus non mi interessa, perché non credo che potrò mai conoscerla esattamente — un po’ come ciò che cade dentro un buco nero. Quello che mi interessa sono gli effetti del virus, come modifica la nostra realtà nel presente e nel futuro.

P.P.S. Questa sfida è globale e come ogni sfida globale tira fuori il meglio e il peggio da ognuno di noi, e da ogni tipo di società; parlo dell’Italia perché la conosco molto meglio degli altri paesi che mi hanno ospitata, e dato il privilegio di poterla osservare da fuori. Condividiamo tutti lo stesso pianeta.

Giordano Bruno, Free Thinker

🇧🇷 🇮🇹 🇪🇸

17 February 1600, Campo de’ Fiori, Rome, planet Earth.

Giordano Bruno is burned alive by the Authority of the time (specifically, the Holy Inquisition) for refusing abjuration of his heretical ideas, in particular: that our planet Earth was not unique; that other worlds similar to ours existed, around stars similar to our Sun.

Prior to his execution, Giordano said to his judges:
“Maiori forsan cum timore sententiam in me fertis quam ego accipiam.”
[“Perhaps you who pronounce this sentence are in greater fear than I who receive it.”]

Four hundred and twenty years later: we know 4173 “exoplanets“; planets outside the Solar System. We estimate that the total number of planets with dimensions similar to those of our planet Earth is something between 10 and 40 billions, in our Galaxy only.

“What we need today are universal values based not on faith but on scientific findings, common experience and common sense.”

14th Dalai Lama

The density of black holes

Black holes are the most extremely compact objects of the Universe. In fact, at their center lies a singularity: a point with zero volume, where all the mass of the black hole is compressed. The singularity is a region of infinite densitysomething that is not really conceivable by the human mind.

Something we can instead ask ourselves is: “What is the average density inside the Event Horizon of a black hole?” And we might enjoy the answers that Nature gives us quite a lot.

Density is a measure of how much mass is enclosed in a volume. The larger the mass in a given volume, the denser the object is. The smaller the volume of a given mass, the denser the object is.

For example, we can think to the density of citizens as a measure of the number of people in a city. Here the number of people represents the mass, while the size of the city represents the volume. If we add more and more people in a given city, the density of citizens will increase. Also, if we fix the number of people and we make the city smaller and smaller, the density of citizens will increase. Generally speaking then, a larger number of people and/or a smaller city gives a higher density of citizens (it would then be very easy for citizens to stumble upon each other!); while a smaller number of people and/or a larger city, gives a smaller density of citizens (you could easily walk around without seeing any other citizen for a while).

Now, (one of)the funny thing about black holes is: the size of their Event Horizon is proportional to their mass. In other words: the more massive is a black hole, the larger it is. In particular, if we double the mass of a black hole, we get a black hole volume eight times larger; if we increase the mass by a factor of three, the volume will get 27 times larger; and if we increase the mass of the black hole by a factor of ten, its volume will increase by a factor of 1000.

Think about it. If you double the number of people in your black hole city, the black hole city automatically becomes eight times larger. If you triple the number of people in your black hole city, the black hole city becomes automatically almost thirty times larger. If for any person of your black hole city you add 9 more people, your black hole city will become 1000 times bigger. What does this mean? The more people you add to the black hole city, the smaller density of citizens you get! For a black hole in the Universe: the larger its mass, the lower its average density will be.

Massive black holes are less dense than small mass black holes.

A black hole with the mass of a star like our Sun is extremely dense: about 1,000,000,000,000,000 times denser than the densest material on Earth.

A black hole of a thousand times the mass of our Sun is “only” 1,000,000,000 times denser than the densest material on Earth, while a supermassive black hole with a million times the mass of our Sun is just 1,000 times denser than the densest material on Earth.

But a black hole of a hundred millions times the mass of our Sun, is as dense as… water.

The largest black holes that we know have masses of about ten thousand millions times the mass of our Sun: they are in fact, on average, less dense than the Earth’s atmosphere.
The largest black holes we know would not only float in water, but they would also float in the air that humans breathe.

Our Universe is amazing, isn’t it?

What is a Black Hole?

Before telling you the fascinating story of what humans understand about black hole winds and galaxies and their cosmic energy exchange, let me try to explain each part of the story; and let me start with the main characters:

Black holes.

Black holes went from being a purely mathematical abstract in a few human minds, to something routinely observed and monitored by humans, day by day, in the local and distant Universe — in just a couple of centuries! And it’s been only a couple of decades since humans realized that a supermassive black hole, with a mass of about three or four millions the mass of our star the Sun, resides at the center of the galaxy where they all live in: the Milky Way.

Actually, nowadays humans suspect that a supermassive black hole might reside at the center of every galaxy, and might be intimately related to her formation and evolution. This would make black holes fundamental cosmic players. But first of all: what is a black hole?

So, what is a Black Hole?

Discover it in the first entry of “Our Universe“: Black Holes.